In de hippe buurt Clinton Hill in Brooklyn ontmoet ik Sam, oprichter en bedenker van het merk Soap Boy – een van de vele opkomende cosmeticabedrijfjes die aantonen dat het ook anders kan. Op het Green Festival in New York kreeg Soap Boy de award voor het meest beloftevolle ecologisch merk, en daarmee is Soap Boy krachtig uit de startblokken geschoten. Maar hoe begin je aan zo’n avontuur en wat is de kracht van Soap Boy? Een gesprek over wolkenkrabbers, Outkast en zeep. 

De funderingen van zeep

“In de buurt in Brooklyn waar ik opgroeide, zijn er maar een paar dingen waar je goed in mag zijn. Je kan atleet worden, manager of dokter. Niemand zal je motiveren om je eigen ding te doen, zoals een merk van verzorgingsproducten creëren. Vrienden lachen je gewoon uit, als je daar mee afkomt.” Sam is echter overtuigd dat het kan en hij is erop gebrand om dat te tonen. “Het heeft mij vijftien jaar gekost om tot op dit punt te komen. Ik wist totaal niet wat ik met mijn leven zou gaan aanvangen, maar Soap Boy blijkt uiteindelijk een heel logische uitkomst te zijn.”

Soap Boy is vier jaar geleden ontstaan uit een simpel telefoongesprek met een vriend. “We waren grapjes aan het maken over zeep, en zijn we op de naam Soap Boy gekomen.” De inspiratie voor het logo en de slogan – Shower to the People – kwamen uit een film. Eenmaal die dingen er allemaal waren, kwam alles in een stroomversnelling, en in de zomer van 2012 richtte Sam zijn bedrijf op. Na intens onderzoek slaagde hij erin om een formule te ontwikkelen zonder palmolie, sulfaten en parabenen. Alle ingrediënten scoren goed in de database van de Environmental Working Group (de standaard in de VS op vlak van schadelijke stoffen) en tachtig procent van de ingrediënten zijn biologisch. Daarmee voldoet het product aan de criteria die Sam zichzelf oplegde. “Het is belangrijk dat ik mij er goed bij kan voelen. Het is tenslotte iets wat mensen dagelijks op hun lichaam wrijven. De impact van zo’n product maakt een wereld van verschil.” De keuze voor natuurlijke essentiële oliën was dan ook snel gemaakt. “Met die geuren kan je creatief zijn, maar ook subtiel, en daar hou ik van. Ze mogen dan al iets meer kosten, ze zijn het waard.” Daarenboven is Soap Boy ook nog eens veganistisch, dus niet getest op dieren en het bevat ook geen dierlijke producten.

soapboy_green festival_April 26, 2014-187_Fotor

De Wolkenkrabber

Tien jaar geleden werkte Sam voor Kimberly Clark (Colgate, Palmolive, Kleenex). Hij deed er verkoopanalyses en realiseerde zich dat duurzaamheid voornamelijk over geld en efficiëntie ging. Door zijn roots in de groene beweging, koos hij ervoor om een masterdiploma te halen in duurzaamheidsmanagement aan Columbia University in New York.

“Ik ben niet tegen grote bedrijven. Ik wil zelf een groot bedrijf zijn! Het probleem met die grote bedrijven is dat ze niet met verandering om kunnen. Ze zijn vaak vijftig of honderd jaar oud en hun fundamenten zijn niet aangepast aan de vraag naar een meer ecologisch en duurzaam proces. Vergelijk het met gebouwen: je kan geen wolkenkrabber zetten op oude fundamenten. Je moet alles met de grond gelijkmaken. Bij het bedrijf waar ik voor werkte was er veel bureaucratie, en dat hield die veranderingen tegen. Ik ben ervan overtuigd dat ik die wolkenkrabber gewoon beter zelf bouw.” (lacht)

De uitdaging ligt hem in het houden van een goeie balans tijdens het groeiproces. “Ik begrijp niet waarom bedrijven per se elk jaar vijf procent moeten groeien. Wanneer je de juiste motivatie hebt, kan dat groeiproces gewoon ook op een organische manier verlopen. Los daarvan zijn er verschillende vormen van groei: je kan groter worden, maar ook wijzer. Die wijsheid en kennis gebruiken, dat is echte groei voor mij.”

Soapboy

Shower to the People

In de jaren zestig heeft de burgerrechtenvereniging gevochten voor gelijke kansen, maar helaas is een deel van die ongelijkheid terug gekomen. ”Op economisch vlak hebben veel mensen het vandaag erg moeilijk. Er is een grote kloof op vlak van inkomen en huisvestiging – zeker in de VS. En die kloof is heel subtiel aan het groeien, waardoor veel mensen het niet merken.” Power to the People was de slogan van de burgerrechtenvereniging, “en met Shower to the People probeer ik aandacht te vestigen op het probleem en bij te dragen aan een oplossing. Ik probeer een kwalitatief en ecologisch product te brengen dat toegankelijk is voor iedereen.” Met een prijs van $15 (€11) per fles, is dat doel nog niet bereikt, maar het gaat over meer dan prijs alleen. “Wanneer het product zou gepromoot worden als een luxeproduct, zou het enkel te verkrijgen zijn in winkels op Madison Avenue (waar Chanel en Louis Vuitton liggen). Ik wil het product tot bij de mensen brengen, en het zal dus ook te verkrijgen zijn in buurten waar je zo’n product anders niet zou zien.”

Maar Sam wil nog een stap verder gaan. In de toekomst wil hij de productie brengen naar buurten waar er nood is aan jobs. Hij kan het zich al volledig voorstellen. “In het voorste deel komt een winkel en in het achterste deel worden de flessen gevuld. Je brengt een product naar een gemeenschap, zodat iedereen er ook echt mee begaan is en het de buurt vertegenwoordigt. Ook voor de klanten is dit een pluspunt: ze kunnen een product kopen waar ze zich goed over voelen. Er zijn slechts weinig producten die ik ken met die eigenschap, zeker in de cosmeticawereld.”

Groenten zijn een mooi voorbeeld, maar biologische, gezonde voeding geraakt nog maar zelden tot bij bevolkingsgroepen met lage inkomens. “Iedereen gebruikt zeep, althans dat hoop ik toch. (lacht) Zeep leent zich ertoe om verschillende kloven te overbruggen, zoals leeftijd, inkomen en afkomst. De eenvoud van het product op vlak van productie biedt bovendien de mogelijkheid om alles lokaal te houden. Ook de houdbaarheid van zeep is veel langer dan bijvoorbeeld voedsel, wat nog een extra voordeel is. Ik wou iets creëren met een blijvende kracht, en zeep is niet onderhevig aan modetrends. Met dit product heb ik een goede basis om een blijvende impact te hebben op een gemeenschap en samen te bouwen aan die wolkenkrabber. Maar zoals ik al zei: je moet diep graven en een goeie fundering leggen om hoog te rijzen.”

 

Soapboy

Het podium op

Soap Boy is natuurlijk niet het enigste merk die op de markt komt. Er is een exponentiële groei van jonge mensen die hun eigen cosmeticabedrijfje starten, vaak vanuit hun keuken. Overdonderd door het succes, groeien ze uit tot spelers op een bloeiende markt. “Ik vind competitie fantastisch. Je moet het zo bekijken: de markt is groot genoeg voor ons allemaal. Wanneer zeventig procent van de markt in handen is van grote bedrijven, is er nog dertig procent ruimte voor de kleintjes. Als je die dertig procent verdeelt over 3000, zelfs 5000 bedrijven, dan heb je nog genoeg voor iedereen.” Hoe meer bedrijven een andere weg inslaan en meer ecologisch en duurzamer werken, hoe meer ze bijdragen aan een globale verandering in de dagelijkse levensstijl van mensen. Die collectieve boodschap zorgt dat kopers ook andere producten gaan proberen, zoals Soap Boy. “Ik kan er alleen maar voordeel uit halen. We hebben uiteindelijk allemaal hetzelfde objectief. Ik haal mijn voordeel echter niet alleen uit het biologische en ecologische verhaal. Ik probeer een sterk merk in de markt te zetten. Binnen vijf jaar zal de markt overspoeld worden met groene producten. Ik heb niet de ambitie om op te gaan in de massa. Ik wil de persoon zijn die op het podium staat!”

Met Outkast

“Mijn grote droom is om sponsor te zijn van de wereldtournee van Outkast. Zo simpel is het. Het gaat natuurlijk dieper dan dat. Ik wil talent ondersteunen zowel op muzikaal als op creatief en cultureel vlak. Ik probeer een natie te bouwen en niet alleen hier in Brooklyn, maar overal in de VS en zelfs in de wereld. Het belangrijkste is om mensen warm te maken voor de juiste keuze. Je hoeft niet altijd alles te doen volgens de status quo en geld is niet altijd het hoogste doel. Begrijp me niet verkeerd: geld is nog altijd belangrijk, maar het milieu en de gemeenschap ook. Het is belangrijk voor de toekomst om die drie aspecten in balans te houden. Dat kunnen toepassen in alles wat ik doe, dat is de droom.”

Pictures by Soap Boy.